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30 septiembre 2016

Morgan Shepherd cumplirá 400 participaciones en la NASCAR Xfinity y va por más.

Fotografía: Robert Laberge/Getty Images North America

Pese a tener nada más ni nada menos que 74 años, el veterano Morgan Shpeherd buscará en Dover su carrera número 400 en la categoría intermedia de la NASCAR, conocida como la Xfinity Series, donde fue campeón en 1980 antes de ser sancionada por NASCAR.

El piloto nacido en Carolina del Norte en EEUU no es de los pilotos más reconocidos, debido a que en los últimos 20 años compite con equipos de muy escasos recursos incluido el suyo, donde la falta de dinero le ha significado desde hace muchos años acudir al "start and park", que si clasifica para la carrera competir unas vueltas y luego abandonar, algo que Morgan hace más que nada por su pasión y por buscar su marca de ser el piloto más veterano la Xfinity. Ya lo es en la Sprint Cup donde rompió su propio récord varias veces, siendo la última en New Hampshire en 2014 compitiendo con 72 años.

Shepherd no piensa detenerse, ya que en 2017 podría celebrar medio siglo de participaciones consecutivas en NASCAR, donde comenzó en 1977 en lo que se llamaba la Winston Cup, pese a haber competido algunas competencias de la temporada 1970.

Su primera victoria fue en Martinsville en 1981 y no vino la segunda hasta 1986, afectado por la falta de continuidad en el mismo equipo, siendo curioso que recién en 1987 fue el primer año donde compitió en todas las fechas, pasando por buenos equipos incluidos el Wood Brothers Racing manejando el Ford #21.

En 1997 consiguió su último top 5, su carrera comenzó a decaer y muchos sospechaban que se acercaba su retiro, ya que tenía 56 años y su mejor tiempo ya había pasado. Luego su carrera fue decayendo teniendo pasajes muy pobres por las tres categorías, basando su participación en la mayor cantidad de pruebas que pueda participar en la Xfinity.

Su mejor clasificación este año fue en Daytona en febrero donde fue 26°, un resultado que parece muy distante a la cabeza pero por ejemplo, el 25° fue Ryan Sieg, que participa en el Chase de la Xfinity, apenas más rápido que el.

Sus números en la Spint Cup son de 517 arrancadas, 4 victorias y 168 top 10. En Xfinity son 399 (antes de Dover) con 15 ganes, ocupando el lugar 22 en la lista de los más ganadores en esa serie (tiene la misma cantidad de victorias que Denny Hamlin) y 67 veces terminó en el top 10. Su estadística en la Trucks series no es la más destacada con 57 participaciones, sin una temporada completa.

Además, poseé el récord del piloto más veterano en intentar clasificar a las 500 millas de Daytona en 2014, pero no pudo entrar a la carrera. También se convirtió el piloto con más edad en liderar una competencia de NASCAR, primero con 70 años y lo superó dos veces este año una en Talladega y la siguiente en Daytona.  A pesar de su edad, no es el piloto "más viejo" en competir en la Xfinity o en las Trucks, ya que James Hylton con 76 años compitió en las dos categorías menores de NASCAR en 2011.

El 12 de octubre, Morgan cumplirá 75 años, y no piensa abandonar la competición. Continuará la operación de su Chevy Camaro #89 junto a su esposa, Cindy Shepherd, quien aparece en el campeonato de propietarios como dueña de ese auto.

Otra de sus grandes pasiones son los "rollers skating" y muchas veces se lo ve en la pista con sus patines. ¡Salud Morgan!

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